Benjamin Netanyahu: Survivor

Sergeant Benjamin Netanyahu, member of the Sayeret Matkal Unit of the IDF (source: The Times of Israel).

Israel went to the polls for a fourth time since 2019 yesterday. If the past is prologue, everything indicates that Benjamin Netanyahu will form another government in the coming weeks. Holding 59 seats with his right-wing allies (at the time of this writing), the leader of the Likud still holds the best cards in his hands to remain in power.

But how is it that, besieged with scandals, trials and the turmoil of political life in the heart of one of the most intense political arena in the world, the longest serving Prime Minister of Israel can still successfully navigate these tumultuous waters?

This might sound cliché, but the key to understand Netanyahu’s political longevity is to reach in the confines of his personality. So far, the best biography I have read about Bibi (the PM’s nickname) is the one written by Anshel Pfeffer, which I reviewed 2 years ago on this blog. I do not intend to repeat the argument I brought forward then (those who are interested can read it here), but there is one essential aspect which I did not refer to back then.

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Machiavelli’s Crown Prince

Rumors of a meeting last weekend between Israeli Prime Minister Benjamin Netanyahu and Saudi Crown Prince Mohammed bin Salman (MBS) had the effect of a bombshell in diplomatic circles. I was not the least surprised, because I have been expecting developments of the sort for quite some time now. MBS is one the world’s shrewdest political operators and it would be quite logical to observe developing relations between him and the Israeli leadership – if only because they share a common enemy with Iran.

I was therefore very happy to put my hands on a copy of Blood and Oil: Mohammed bin Salman’s Ruthless Quest for Global Power, in which I learnt quite a lot about this young prince who, at 35 years old, has already made his way among world leaders in a fascinating – yet sometimes thin-skinned and abrasive – way.

Those interested about his financial dealings of secret operations allegedly launched in his name might want to stop reading right now, because these are not the angles that caught my attention. Inspired by Machiavelli, MBS is a keen student of history who is fascinated with Alexander the Great and consumes history books. I do not know if he likes to read about US political history, but from what I take from Bradley Hope and Justin Scheck’s book, he would be enthralled to read Robert A. Caro’s The Path to Power. The way he reached the position of Crown Prince is not alien to the young Lyndon B. Johnson’s capacities to pivot his youth and poverty into becoming an unavoidable and shrewd political actor. In MBS’s case, the Crown Prince not only took advantage of his youth, but also of being underestimated by his (and his father’s, King Salman) numerous rivals, in his quest to help his father reach the throne.

During King Abdhullah’s terminal hospital stay, the authors report that his main courtier tried to marginalize future King Salman. Upon learning that the Custodian of the Two Holy Mosques had died, MBS “[…] hurried his father into a convoy of cars and sped to the National Guard hospital” – ensuring that no shenanigans could be orchestrated to sideline the future king. Earlier, his father had become addicted to painkillers after back surgery. Mohammed helped him “[…] beating the addiction, staying up with his father around the clock and handing him pills identical to those he’s been taking for years. Only they were actually new ones specially ordered up by Mohammed with lower doses.” The dutiful son – who understand that his power stems “[…] from his family, not an electorate” – is also a canny practitioner of power and his round-the-clock work ethic would leave most of us dead tired after a few days.

For sure, MBS is in no lack of detractors. But anyone adopting a realistic perspective in international relations understands that 1) he is the heir to the throne of one of the most vital and strategic geopolitical actors in the world and 2) he will be around for several decades. Anyone counting on the support of Saudi Arabia to pursue any international agenda should remember that – notably to oppose Iran, whose current régime is an existential threat to the West.

I have to admit that the thing I disliked with this insightful book was its title. Labelling MBS solely as a ruthless and bloodthirsty prince fails to convey the bigger picture that, in a country like Saudi Arabia, the alleys of power are not comparable to the halls of a philosophical society. One does not need to be an expert at international politics to understand that several nemeses must eye the Crown Prince’s position with envy and would not hesitate to depose him if they were given the opportunity.

MBS has a vision for his country. He seeks its influence beyond the markets of oil and into the technological avenues of the future. Bringing a traditionalist and conservative country like Saudi Arabia in that direction must not be a small challenge. But, as a student of history, the Crown Prince understands that kingdoms of past, present and future must adapt to survive. In an unforgiving world, the future king of Saudi Arabia learnt “[…] from his time sitting in the majlis [a gathering room for advisors and petitioners] with his father, day after day […] the inner workings of power in Saudi Arabia.”

Like anyone, he will make mistakes. And those will fade with the passage of time. But long after Donald Trump, Vladimir Putin and Xi Jinping will have departed from public life, this fascinating character will be one of the main players in tomorrow’s world affairs. The fact that countries like (former adversary) Israel are now allegedly in discussions with him is an eloquent testimony that he already is. Like a true disciple of Machiavelli, MBS knows how to seize the moment.

As for Bradley Hope and Justin Scheck, they offer the readers an excellent biography of a world leader who knows how to navigate the treacherous waters of politics at its highest level, guided by an astute sense of history. Honestly, this is one of the best books I have read this year.

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Bradley Hope and Justin Scheck, Blood and Oil: Mohammed bin Salman’s Ruthless Quest for Global Power, New York, Hachette Books, 2020, 368 pages.

I would like to express my sincere gratitude to Stephanie Palumbo of Hachette Books Canada and Ryan E. Harding of Hachette Books for their invaluable assistance, notably in offering me a copy of this biography.

How the IDF fights COVID-19

BGen (ret.) Dr. Daniel Gold. (Source: Israel Hayom)

(version française)

Few months ago, I reviewed Yaakov Katz and Amir Bohbot’s enthralling book The Weapons Wizards: How Israel Became a High-Tech Military Superpower (St. Martin’s Press). They expose the adaptive and innovative qualities so characteristic of Israel’s ethos – ethos that was essential to its birth, survival and evolution in the family of nations, markedly in the defense sector. I was particularly thrilled to read about Dr. Daniel Gold, current Head of the Directorate of Defense R&D for the Ministry of Defense of Israel and father of the legendary “Iron Dome”, which intercepts and destroys short-range rockets and artillery shells aimed at Israel.

Last June, I was invited by Mr. David Levy, Consul General of Israel in Montreal, to a Zoom conference with Dr. Gold. The theme of the discussion was Israel’s fight against COVID-19.

Apart from realizing the magnitude of Tsahal’s across-the-board involvement in the fight against the pandemic, one of the comments made by Brigadier-General (ret.) Dr. Gold struck me in a particular way. To paraphrase him, in Israel, when there is a crisis, the concerned actors get to work; budgetary concerns come after. This reminded me of a passage in The Weapon Wizards where Dr. Gold is quoted as saying that Israel “[…] didn’t have the luxury of waiting. It needed to survive.” It was then about the development of the Iron Dome, but this tenet now finds a very concrete application with the current pandemic with which we all have to cope.

Following the conference, I was eager to submit a few questions regarding Israel and the pandemic to Dr. Gold, a famous Israeli scientist. I am very grateful towards M. Levy who generously accepted to pass along my list of questions.

You will find below our insightful exchange about the fight against this worldwide pandemic and how Israel plans to prevail.

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My main goal has been, and continues to be, the identification and adaptation of defense technologies, to provide diagnostic tools and clinical solutions in order to meet the urgent challenges of the ongoing events.

BGen (ret.) Dr. Daniel Gold

What role has been played by the Research and Development Department of the Israeli Ministry of Defense in fighting COVID-19?

Since the outbreak of the Corona epidemic, many different organizations have offered their help to the Ministry of Health.

As head of DDR&D at IMOD, my main goal has been, and continues to be, the identification and adaptation of defense technologies, to provide diagnostic tools and clinical solutions in order to meet the urgent challenges of the ongoing events.

I drafted my experts in all disciplines-from AI sensors, robotics to materials, and even some biologists, who are world leading experts in quick, efficient R&D to meet challenging and urgent needs, just like we did with the development of Iron Dome or with the counter-tunnel efforts.

We are leading the National Technology Center for the Combat against the Corona Epidemic to address various aspects of the coronavirus epidemic, and working together with the personnel of MoH, the lsraeli Innovation Authority, the National Security Council, defense industries and many others, to map the current and future needs and to provide quick solutions, prioritized to tackle the most urgent challenges.

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Putin and Israel

Russian President Vladimir Putin and Israeli Prime Minister Benjamin Netanyahu (Source: Ynetnews)

(version française)

There are lots of historic and major diplomatic announcements between Israel and Arab countries (UAE and Bahrain) these days, a development in which the United States are directly associated. In the last couple of years, we have observed the existence of another well-frequented diplomatic channel between Moscow and Jerusalem and I was very glad when acclaimed author Professor Mark Galeotti – author of an excellent biography of Vladimir Putin and more recently of A Short History of Russia – accepted to respond to a few questions about the subject a few weeks ago. Here is the content of our exchange.

Putin tends to respond well to tough interlocutors.

Do you think the election of pro-Russian Ariel Sharon as Prime Minister in 2001 played a role in President Putin’s stance about Israel?

I think it certainly helped in that Putin tends to respond well to tough interlocutors.

Israel is in many ways a Russian ally, despite some inevitable points of contention […].

Judging by the number of meetings between Prime Minister Netanyahu and President Putin (10 visits by Benjamin Netanyahu in Moscow since 2013 and 2 visits by Vladimir Putin in Israel since 2012), one could think that there is a notable rapprochement between Moscow and Jerusalem. How important is this relationship for the Russian president?

It’s important for both Putin and Russia. Israel is in many ways a Russian ally, despite some inevitable points of contention – when the IAF bombs Hezbollah positions in Syria, for example, the Russian air defense system there is not activated and clearly they have been forewarned. Likewise, Russia at times shares intelligence with Israel about Iran.

How important are the Middle East issues in Russian domestic politics? Is there a link between Russian domestic politics and President Putin’s relationship with Israel?

Honestly, it’s not really a factor – neither a plus, nor a minus.

Some observers are of the opinion that Israel is just a pawn on Russia’s chessboard. Could Russia become a key strategic ally of Israel in the near future?

That gives Israel too little credit. Yes, it has good relations with Russia (the first drones the Russians fielded were bought from Israel, for example), but it is not going to be anyone’s pawn.

Putin sends the signal that anti-Semitism is not acceptable.

You mention it briefly in your book (on page 75), when you mention that President Putin demonstrates “[…] no hint of anti-Semitism”, but could you tell us more about where he stands on the issue and what he does to confront this trend?

One can’t say that he has especially actively fought against it, but his evidently good relations with Israel and also the Chief Rabbi of Moscow are certainly powerful symbols to powerful and ambitious Russians that anti-Semitism is not acceptable.

Compared to the trend observable in other East European countries (like Poland for example), what is the current status of anti-Semitism in Russia?

It’s present, of course, but subjectively it feels in decline – in the 1990s one could often see anti-Semitic graffiti on the walls or slurs in the media, but both are much less evident today. In some ways an interesting development is that the extreme nationalists, from whom one might expect some prejudice, actually express respect for Israel in terms of its willingness to stand up for its own interests, with force if need be.

Apart from the President and the Prime Minister, who are the engineers of the relationship between the two countries? Is there any track II diplomacy involved in your opinion?

Pinchas Goldschmidt, the Chief Rabbi of Moscow, has been a very significant player in this respect – and, of course, there are many oligarchs and minigarchs of Jewish origins and often dual Russian-Israeli citizenship who act as connectors.

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(version française)

Poutine et Israël

On assiste ces jours-ci à plusieurs annonces diplomatiques historiques et majeures entre Israël et des pays arabes (les Émirats arabes unis et le Bahreïn), un développement auquel les États-Unis sont directement associés. Dans les dernières années, nous avons observé l’existence d’un autre canal diplomatique très fréquenté entre Moscou et Jérusalem et j’étais très heureux que le Professeur Mark Galeotti – auteur réputé d’une excellente biographie de Vladimir Poutine et plus récemment du livre A Short History of Russia – accepte de répondre à quelques questions à ce sujet il y a quelques semaines. Voici le contenu de cet échange.

Poutine a tendance à bien réagir face à des interlocuteurs coriaces.

Pensez-vous que l’élection d’Ariel Sharon, qui était notoirement pro-russe, au poste de Premier ministre en 2001 a joué un rôle dans la position du président Poutine sur Israël?

Je pense que cela a certainement aidé, dans la mesure où Poutine a tendance à bien réagir face à des interlocuteurs coriaces.

Israël est, à bien des égards, un allié de la Russie, et ce, malgré certains points de frictions inévitables.

À en juger par le nombre de rencontres entre le Premier ministre Netanyahu et le président Poutine (10 visites de Benjamin Netanyahu à Moscou depuis 2013 et 2 visites de Vladimir Poutine en Israël depuis 2012), on pourrait penser qu’il y a un rapprochement notable entre Moscou et Jérusalem. Quelle est l’importance de cette relation pour le président russe?

C’est important pour Poutine et pour la Russie. Israël est, à bien des égards, un allié de la Russie, et ce, malgré certains points de frictions inévitables. Par exemple, lorsque l’IAF (les forces aériennes israéliennes) bombarde les positions du Hezbollah en Syrie, le système de défense aérienne russe n’est pas activé et les Russes ont clairement été prévenus. De même, la Russie partage parfois des renseignements avec Israël au sujet de l’Iran.

Quelle est l’importance des questions moyen-orientales dans la politique intérieure russe? Existe-t-il un lien entre la politique intérieure russe et les relations du président Poutine avec Israël?

Honnêtement, ce n’est pas vraiment un facteur – ce n’est ni un avantage, ni un inconvénient.

Certains observateurs estiment qu’Israël n’est qu’un pion sur l’échiquier russe. La Russie pourrait-elle devenir un allié stratégique clé d’Israël dans un avenir prochain?

Ce serait accorder trop peu de crédit à Israël. Oui, ce pays entretient de bonnes relations avec la Russie (les premiers drones russes qui sont entrés en fonction avaient été achetés en Israël, par exemple), mais Jérusalem ne deviendra le pion de personne.

Vous mentionnez brièvement, à la page 75 de votre livre, que le président Poutine ne manifeste « […] pas une once d’antisémitisme », mais pourriez-vous nous en dire davantage à propos de sa position sur le sujet et ce qu’il fait pour lutter contre ce fléau?

Poutine envoie le message que l’antisémitisme est inacceptable.

On ne peut pas dire qu’il l’a particulièrement activement combattu, mais ses relations manifestement bonnes avec Israël et avec le grand rabbin de Moscou sont certainement des symboles puissants pour les Russes influents et ambitieux à l’effet que l’antisémitisme est inacceptable.

Par rapport à la tendance observable dans d’autres pays d’Europe de l’Est (comme la Pologne par exemple), quel est l’état actuel de l’antisémitisme en Russie?

Le phénomène est présent, bien sûr, mais subjectivement, il semble en déclin – dans les années 1990, on pouvait souvent voir des graffitis antisémites sur les murs ou des insultes proférées dans les médias, mais les deux manifestations sont beaucoup moins évidentes aujourd’hui. À certains égards, une évolution intéressante est observable à l’effet que les nationalistes extrémistes, de qui on peut s’attendre à des préjugés, expriment en fait leur respect pour Israël, au niveau de sa volonté de défendre ses propres intérêts, avec force si nécessaire.

À part le président et le premier ministre, qui sont les architectes des relations entre les deux pays? À votre avis, y a-t-il une diplomatie parallèle à l’œuvre?

Pinchas Goldschmidt, le grand rabbin de Moscou, a été un acteur très important à cet égard – et, bien sûr, il existe de nombreux oligarques et minigarques d’origine juive et souvent détenteurs de la double nationalité russo-israélienne qui agissent comme entremetteurs.

Vladimir Putin, Defender of Russia’s Interests

VladimirPutin
President Vladimir Putin, participates in a wreath laying ceremony at the Tomb of Unknown Soldier in Moscow, Russia, on June 22, 2020 (Source: Spokesman.com)

Cliquez ici pour la version française

In just a couple hours, the heart of Russia will vibrate to the sound of patriotic military music. People will celebrate Victory Day and the 75th anniversary of the defeat of Nazi Germany – a feat that would have been impossible without Soviet contribution. President Vladimir Putin will be the host of the ceremony that will unfold in Moscow. Since he has been at the helm of Russia for 20 years and because it is realistic to think that he will carry on beyond the end of his current mandate in March 2024, I thought it might be interesting to conduct an interview about the President of the Federation with a leading expert of this country. Dr. Dmitri Trenin, author of many insightful books on the subject (I recently reviewed his captivating book about the history of Russia) and Director of the Carnegie Moscow Center, has generously accepted to answer my questions. Here is the content of our exchange.

Putin has broken the American monopoly in world affairs.

Entire forests have been used to print analysis and op-eds condemning President Putin and portraying him as a threat to the world’s stability. On the other side, your book about the history of Russia presents him as a leader who wants his country to be respected. What is his worldview and agenda?

DmitriTrenin
Dr. Dmitri Trenin

What you say depends on where you sit. For those defending the current – post-Cold War – order of unprecedented dominance of the United States and the liberal and democratic norms that the U.S. has established – upholds and polices, Vladimir Putin is a dangerous disruptor. Since his Munich speech of 2007, he has been publicly challenging U.S. global hegemony and since 2008 (pushing back against Georgia’s attempt to recover breakaway South Ossetia) and 2014 (intervening in Crimea and Eastern Ukraine) has been pushing back against Western geopolitical expansion. Putin has broken U.S. de facto monopoly on intervening in the Middle East by sending forces into Syria in 2015. The following year, Russia interfered with its information resources in U.S. domestic politics which stunned many Americans who are not used to foreigners seeking to influence them. Russia has also strengthened partnership with China, America’s principal challenger of the day. Moscow has energy assets in Venezuela, whose leadership Washington seeks to topple; it has a relationship with Iran and contacts with North Korea, two minor enemies of the United States. Above all, however, Russia, under Putin, has veered off the West’s political orbit; returned to the global scene as a great power; and rebuilt its military might. Russia, which had been relegated to yesterday’s news, an international has-been, a regional power at best (Obama) and a filling station masquerading as a country (McCain), made a stunning comeback.

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Israël veut procurer la technologie laser à ses Forces armées – Entrevue exclusive avec le rédacteur en chef du Jerusalem Post

YaakovKatzOfficial
Yaakov Katz (courtesy of himself)

THE ENGLISH VERSION FOLLOWS

Yaakov Katz, rédacteur en chef du grand quotidien The Jerusalem Post et auteur de deux livres à succès consacrés aux affaires militaires israéliennes a récemment accepté de répondre à quelques questions exclusives pour ce blogue. Voici donc le contenu de notre échange, pour lequel je lui suis d’ailleurs très reconnaissant.

Je suis d’avis que les bons auteurs s’inspirent de grands livres. Accepteriez-vous de partager avec mes lecteurs quel est le meilleur livre que vous ayez lu?

J’ai lu plusieurs excellents livres. Celui qui a vraiment influencé mon style d’écriture et de narration s’intitule Thirteen Days in September (13 jours en septembre) par Lawrence Wright. C’est un livre fantastique au sujet des pourparlers de paix de Camp David entre Israël et l’Égypte, mais ce que Wright fait d’étonnant, c’est de donner aux lecteurs le sentiment qu’ils sont dans la pièce avec Begin, Sadate et Carter. Je le recommande vivement.

À l’heure actuelle, l’un des grands objectifs est la technologie laser pouvant intercepter potentiellement des missiles et des tirs de mortiers ennemis en approche. Imaginez ce que cela signifierait pour Israël.

Après avoir lu votre excellent livre The Weapon Wizards (écrit avec Amir Bohbot), je me demandais si vous pouviez me dire quelle nouvelle innovation / invention israélienne pourrait faire son apparition dans un avenir prochain – si vous êtes autorisé à en parler?

Le secteur de la défense et les Forces de défense israéliennes (IDF) sont constamment à la recherche de nouvelles capacités et technologies. À l’heure actuelle, l’un des grands objectifs est la technologie laser pouvant être utilisée à différentes fins, mais avant tout pour intercepter potentiellement des missiles et des tirs de mortiers ennemis en approche. Imaginez ce que cela signifierait pour Israël. Quelques systèmes laser déployés le long de ses frontières pourraient potentiellement libérer le pays de ces missiles qui représentent une menace. Pensez aussi à l’aspect économique de cela – si un intercepteur de type Iron Dome coûte environ 100 000 dollars, un tir laser ne coûterait presque rien.

WeaponWizardsDans The Weapon Wizards, on retrouve un chapitre fascinant intitulé « Les armes diplomatiques », à l’intérieur duquel vous faites référence au développement des relations d’Israël avec la Chine. Que diriez-vous sur l’état de cette relation aujourd’hui (où elle en est actuellement)?

Les relations entre Israël et la Chine ont commencé par des ventes d’armes. C’est l’histoire fantastique d’un petit pays qui s’est servi de sa technologie d’armement pour nouer des relations diplomatiques avec plusieurs pays, dont certains plus grands, à travers le monde. Israël entretient aujourd’hui de vastes liens économiques et commerciaux avec la Chine, mais rien dans le domaine de la défense. Cette décision a été prise il y a une quinzaine d’années, pour éviter toute tension avec les États-Unis.

Même si Vladimir Poutine a accepté qu’Israël mène des opérations en Syrie, cette position pourrait changer demain.

Comment envisagez-vous les relations d’Israël avec la Russie dans un avenir proche?

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De Gaulle et Israël

PhotoBenGourionDeGaulle_NouvelObservateur
Le Premier ministre israélien David Ben Gourion et le président Charles de Gaulle (source: Nouvel Observateur)

Nous célébrerons dans quelques heures le 72e anniversaire de l’indépendance de l’État d’Israël, une célébration connue sous le nom de Yom Ha’atzmaut.

 

C’est donc un réel privilège pour moi de publier ici les réponses aux questions que j’ai adressées à l’historien et journaliste Éric Branca, lesquelles portaient principalement sur la relation – amicale, me permettrez-vous de le souligner – entre Charles de Gaulle et David Ben Gourion, premier Premier ministre d’Israël.

Je rappelle ici que M. Branca est l’auteur d’un livre passionnant, De Gaulle et les grands (publié par les Éditions Perrin) qui contient notamment un chapitre portant sur la relation fascinante entre les deux hommes d’État. Un livre à lire, absolument!

Voici le contenu de notre échange.

De Gaulle reconnaissait le génie politique de David Ben Gourion et appréciait Shimon Peres.

Après avoir lu De Gaulle et les grands, une conception qui m’habitait a été battue en brèche, celle suivant laquelle le Général était un politicien conservateur (je pense principalement à votre chapitre sur sa relation avec Jean XXIII). Selon vous, où se situerait-il aujourd’hui sur l’échiquier?

DeGaulleEtLesGrandsDe Gaulle n’était, par nature, ni conservateur ni progressiste, ou si vous préférez, il était les deux à la fois, ce qui revient au même. Comme président de tous les Français, il tenait pour son devoir d’emprunter ce qu’il y avait de meilleur dans les deux traditions politiques pour assurer le Salut public. Nul n’a mieux résumé sa propre position sur le sujet que lui-même, lors de son entretien télévisé du 15 décembre 1965 avec Michel Droit : « La France, c’est tout à la fois. Ce n’est pas la gauche, la France! Ce n’est pas la droite, la France! Naturellement, les Français, comme de tout temps, ressentent en eux des courants. Il y a l’éternel courant du mouvement qui va aux réformes, qui va aux changements, qui est naturellement nécessaire, et puis, il y a aussi un courant de l’ordre, de la règle, de la tradition, qui, lui aussi, est nécessaire. C’est avec tout cela qu’on fait la France. Prétendre faire la France avec une fraction, c’est une erreur grave, et prétendre représenter la France au nom d’une fraction, c’est une erreur nationale impardonnable. » 

Je m’intéresse beaucoup à l’histoire politique d’Israël. Et votre chapitre sur la relation de de Gaulle avec Ben Gourion fut un véritable délice. Vous évoquez, à la page 280, que le Général reconnaissait le génie politique et militaire du premier ministre israélien. Puisque je comprends que vous ne pouviez tout écrire dans votre livre (faute d’espace), accepteriez-vous de nous en dire plus à ce sujet?

Le génie politique de Ben Gourion s’est notamment manifesté dans l’affaire de l’Exodus, laquelle a plus fait pour la cause israélienne que tous les attentats de l’Irgoun.

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De Gaulle et les grands

DeGaulleEtLesGrandsMa fascination envers le Général de Gaulle est une vocation tardive. Pour tout dire, j’ai commencé à m’intéresser à lui un beau jour de septembre 2014, alors que je me trouvais dans un salon de barbier londonien et que j’ai fait la rencontre d’un anglais francophile dont la mère avait été la secrétaire du grand homme pendant la Seconde Guerre mondiale. Cette agréable discussion a déposé en moi un grain qui allait germer au fil du temps.

À l’approche du 50e anniversaire de la disparition de l’homme du 18 juin, les publications à son sujet ne manquent pas et les éditions Perrin nous choient avec plusieurs titres aussi invitants les uns que les autres.

À cet égard, le sympathique journaliste et historien Éric Branca a piqué ma curiosité avec son dernier livre, De Gaulle et les grands. Parce qu’il campe le Général dans ses relations avec les autres grandes pointures de l’histoire contemporaine. Admirateur de Ben Gourion et de Kennedy, fasciné par Mao, toujours curieux de lire ce que les auteurs ont à dire au sujet de Roosevelt et Staline et irréductible de Churchill, je ne pouvais laisser ce livre trop longtemps sur ma liste de titres « à lire ». Y plonger était une gourmandise à laquelle je ne voulais pas résister.

Les relations internationales faisant partie de mes sujets de prédilection, Éric Branca m’a permis de relever à quel point de Gaulle était un réaliste (le terme revient à plusieurs reprises entre les couvertures), un pragmatique dans tous les sens du terme. À témoin, la citation suivante : « J’aime mieux voir à la tête du Parti communiste, un homme qui gardera toujours accrochée aux fesses la casserole de sa désertion plutôt qu’un authentique résistant […]. » J’ai trouvé ça délicieux.

DeGaulleNixon
Le Général de Gaulle et le Président Nixon en 1969 (Source: Richard Nixon Foundation)

Mais de Gaulle était aussi un anticonformiste déclaré et assumé. C’est ainsi que l’homme d’État demeurait de glace devant les approches de Tito, puisque celui-ci était un usurpateur profitant des actions posées par « le vrai héros national », Draža Mihailović (que Tito fera liquider), celui « […] qui a fait perdre deux ou trois mois à la Wehrmacht au printemps 1941 (en utilisant les méthodes de la guérilla). Il a empêché les Allemands d’atteindre Moscou et Leningrad avant l’hiver. C’est peut-être lui qui a causé la perte de Hitler », selon le Général.

Ou encore la réponse du Général à son ambassadeur à Washington qui lui recommande de ne pas rencontrer le candidat à l’investiture républicaine en 1968, Richard Nixon, puisqu’on accorde à ce dernier bien peu de chances d’arriver premier au fil d’arrivée. Sur le télégramme apportant ce conseil, de Gaulle griffonne : « Je le recevrai donc. »

Je mentionne une dernière anecdote, probablement la plus savoureuse selon moi, au sujet de l’intervention du président français dans l’élection du successeur du pape Pie XII. Dès le lendemain du décès de celui-ci, il envoie l’avion présidentiel chercher l’ambassadeur français à Rome pour déterminer quel candidat répondra le mieux aux intérêts de l’Hexagone. C’est sur le patriache de Venise, le cardinal Roncalli, que se jette le dévolu de l’Élysée. Au dixième tour de scrutin, le parti français au Conclave parvient à faire pencher le résultat en faveur de celui qui deviendra le pape Jean XXIII. À lui seul, le chapitre consacré à la relation de de Gaulle avec l’initiateur du Concile Vatican II mériterait certainement un livre entier.

Chacun des chapitres du livre est rempli d’anecdotes similaires, qui viennent soutenir les affirmations de l’auteur quant aux principes géopolitiques et dispositions personnelles du Général.

Puisque ce pays effectue son ascension au rang de grande puissance, la relation entre de Gaulle et Mao représente un très grand intérêt actuellement. Je sais bien qu’il n’est pas évident de faire abstraction de la Covid-19, mais il serait peut-être approprié, en envisageant le long terme, de méditer ces paroles visionnaires du Général : « Un jour ou l’autre, peut-être plus proche qu’on ne croit, la Chine sera une grande réalité politique, économique et même militaire… » 50 ans plus tard, force est d’admettre que celui qui a couché cette formule sur papier avait très bien compris que les idéologies, qu’elles soient politiques ou commerciales, constituent une entrave à ce réalisme qui permet aux relations internationales de vivre dans un équilibre dont le monde a grand besoin. Plus que jamais.

Ce livre figure d’ores et déjà dans mon classement des meilleurs livres d’histoire. Parce qu’il dévoile comment un homme qui a toujours su que « le vrai courage est d’affronter les malheurs » a pris place parmi les grands. Incontestablement, de Gaulle figure parmi les grands, j’avancerais même parmi les plus grands.

Puisque le pragmatisme, le réalisme et le progressisme (à la Nixon et de Gaulle) sont des valeurs qui me rejoignent, Éric Branca a probablement fait naître un gaulliste en moi en nous offrant ce livre exceptionnel et opportun.

Sur ce, je vais maintenant placer L’ami américain : Washington contre de Gaulle 1940-1969 – un précédent livre de cet auteur – sur la liste des livres que je lirai prochainement. Je suis déjà impatient.

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Éric Branca, De Gaulle et les grands : Churchill, Hitler, Roosevelt, Staline, Tito, Adenauer, Jean XXIII, Houphouët-Boigny, Kennedy, Ben Gourion, Nasser, Nixon, Franco, Mao…, Paris, Perrin, 2020, 432 pages.

Je tiens à remercier sincèrement les Éditions Perrin de m’avoir offert un exemplaire du livre et pour leur amical soutien envers ce blogue.

Avigdor Lieberman, kingmaker

AvigdorLieberman

Avigdor Lieberman, leader of the Yisael Beytenu and holder of the political balance in the aftermath of Monday’s (March 2) elections.

The Jerusalem Post reports that “Prime Minister Benjamin Netanyahu suffered a blow on Thursday afternoon when Yisrael Beytenu leader Avidgor Lieberman endorsed Blue and White leader Benny Gantz’s efforts to pass a law that would prevent and indicted MK from forming a government.

Mr. Netanyahu therefore seems to be in a much tougher position than he seemed to be in the aftermath of Monday’s elections.

Lieberman’s ultimate goal is to topple Netanyahu.

I was personally under the impression that the Soviet-born leader – who once worked as a bouncer in his younger days – would play the kingmaker for Netanyahu (who is short of 3 seats to form a government), but it appears that “Lieberman’s ultimate goal is to topple Netanyahu”, confided a well-informed source close to Israel’s political circles.

From now on, the two options are either the formation of a national unity government, with a rotation in the Prime Minister’s chair, a scenario that seems to be ruled out by the leader of the Likud, or new elections, which would be the fourth round within a year. With both blocs (Netanyahu’s and the opposition led by Benny Gantz’s Blue and White party) pretty unmovable in their positions, it would be foolish to discard the latter option, according to the same source.

Netanyahu is a fighter and probably the smartest guy in the world.

But don’t count Netanyahu out yet. “He’s a fighter and probably the smartest guy in the world”, declares my source.

Today’s events are a turning point in Israeli politics and Monday night’s foregone conclusion that PM Netanyahu’s victory would permit him to stay in office appears more elusive as every hour goes by.

Breaking news reporting that Lieberman might recommend Benny Gantz for Prime Minister confirms my conviction that Israeli politics is one of the most fascinating in the world.

But my feeling is that one shouldn’t count Netanyahu out yet. He has more than one trick up his sleeve.

Netanyahu’s reelection – I told you so!

NadeauWithNetanyahu2007
The author photographed with Opposition leader Benjamin Netanyahu in 2007.

In light of yesterday’s historic elections in Israel and the resounding victory of Prime Minister Benjamin Netanyahu for a fourth consecutive term (his fifth) at the helm of the government, I find it pertinent to post here the content of an op-ed I have penned, 14 years ago this month, about this legendary statesman. Many people were then very skeptical about my prediction. But history and the leader of the Likud have proven me right.

Netanyahu is not finished
by Marc Nadeau
(originally published in the Record (Sherbrooke), Friday. March 31st, 2006, p. 7)

Conventional wisdom suggests that Benjamin Netanyahu was the great loser of this week’s election in Israel. Finishing fifth, the Likud Party he has led since Ariel Sharon departed to create Kadima sustained its worst defeat since its creation in 1973.

Even before voters went to the polls, pundits and observers predicted that Netanyahu would be challenged for the leadership of his own party.

The Likud finished not only behind the ruling Kadima and the Labor Party, but was also eclipsed by the Shas, a party popular among Orthodox Jews and Beiteinu, an outfit that draws most of its support from Russian-born immigrants.

Consequently, some say that the traditional voice of conservatism in Israeli public life may has lost its pertinence. For many reasons, it’s far too soon to conclude that.

If he decides to stay on, the man who led his country as prime minister from 1996 to 1999 is not finished.

In the past, Netanyahu has shown a legendary resilience. He not only came back from oblivion after his defeat in 1999, becoming minister of foreign affairs and minister of finance, but when Sharon left the Likud last November, it fell to him to pick up the shattered pieces of a party that lost an important number of members.

The result of this week’s election was not a personal defeat, but rather a testimony that Israeli politics have dramatically changed in the past few months. Thus, he should not shoulder the exclusive blame for Tuesday’s electoral outcome.

Analyzing the results further, one can also note that the Likud’s agenda did not spur popular passion this time.

About security issues – Netanyahu’s forte – the former Prime Minister was hardly a match for another leader – new Prime Minister Edud Olmert –  who promoted the exchange of territory for peace. The withdrawal plan for the West Bank comes when many are tired with the Israeli-Palestinian confrontation.

From now on the new Prime Minister will have to deliver on this plan. The road may bring numerous pitfalls.

First, Olmert is ready to unilaterally implement a plan which would give a group that promotes terrorism and refuses to recognize the existence of Israel – Hamas – the opportunity to govern a new Palestinian state.

Second, Israelis have not directly encountered terrorism for some time. But if a resurgence of violence was to directly affect Israel again in the future, the Prime Minister may find it difficult to promote concessions toward Israel’s tormentors.

Such a context, along with the failure of the upcoming government in its general policies may well pave the way for a Netanyahu comeback.

Last but not least, contemporary Israel history teaches its observers that it is sometimes premature to write up a political obituary.

Following his 1977 retirement from politics, who could have predicted that Itzhak Rabin would orchestrate the victory of the Labor party in 1992? In the aftermath of the controversy of his involvement in the Lebanese war, Sharon’s career seemed to have come to an end. He came back and left his imprint of Israeli politics, notably by becoming Prime Minister in 2001.

These are two eloquent illustrations that public figures may have a long life in the land of the prophets. After all wasn’t it Menachem Begin – another famous figure from the Likud – who was asked to form a government after 29 years in the opposition?

In politics, anything can happen. Netanyahu could decide to retire and attend to other challenges. He may alternatively be defeated in his bid to retain the leadership of his party. But if he decides to stay in the arena, he still has many good cards in his hand.

It may thus be too soon to confine him to the pages of history. Already, Netanyahu “shall never be with those cold and timid souls who know neither victory nor defeat”, to borrow an expression from former US President Theodore Roosevelt.